WASHINGTON.– Cuando Rusia se apoderó de Crimea en 2014, el presidente Vladimir Putin estaba tan preocupado por que salieran a la luz las cifras de bajas rusas que las autoridades abordaron a los periodistas que intentaron cubrir los funerales de algunos de los 400 soldados muertos durante esa campaña de un mes, una cifra parecida a la que el Kremlin suministró hoy del balance de sus víctimas en la ofensiva a Ucrania.

El Ministerio de Defensa ruso anunció hoy la muerte de 498 de sus soldados y precisó que otros 1597 resultaron heridos desde que comenzó la invasión.

Pero, según han dicho funcionarios estadounidenses y europeos, Moscú puede estar perdiendo ese número de soldados a diario en la última invasión de Putin en Ucrania. El creciente número de tropas rusas expone una potencial debilidad del presidente ruso en un momento en el que sigue afirmando, públicamente, que sólo participa en una operación militar limitada en el este separatista de Ucrania.

Un bombero apaga los cuerpos de los transeúntes muertos tras un ataque aéreo que golpeó la principal torre de televisión de Kiev en Kiev el 1 de marzo de 2022.
SERGEI SUPINSKY

Un bombero apaga los cuerpos de los transeúntes muertos tras un ataque aéreo que golpeó la principal torre de televisión de Kiev en Kiev el 1 de marzo de 2022. (SERGEI SUPINSKY/)

Nadie puede decir con certeza cuántas tropas rusas han muerto desde el pasado jueves, cuando comenzaron lo que se está convirtiendo en una larga marcha hacia Kiev, la capital. Algunas unidades rusas han depuesto las armas y se han negado a luchar, según informó el Pentágono el martes. Las principales ciudades ucranianas han resistido el ataque hasta ahora.

Los funcionarios estadounidenses esperaban que la ciudad nororiental de Kharkiv cayera en un día, por ejemplo, pero las tropas ucranianas han luchado allí y han recuperado el control a pesar de los furiosos disparos de cohetes. Los cuerpos de los soldados rusos han quedado en los alrededores de Kharkiv. Vídeos y fotos en las redes sociales muestran restos carbonizados de tanques y vehículos blindados, con sus tripulaciones muertas o heridas.

El vocero del Ministerio de Defensa ruso, el general de división Igor Konashenkov, reconoció el domingo por primera vez que “hay muertos y heridos” entre las tropas rusas, pero no ofreció cifras. Insistió en que las pérdidas ucranianas fueron “muchas veces” mayores. Ucrania ha dicho que sus fuerzas han matado a más de 5300 soldados rusos.

Las afirmaciones de ninguna de las partes han sido verificadas de forma independiente, y los funcionarios de la administración Biden se han negado a discutir públicamente las cifras de bajas. Pero un funcionario estadounidense cifró en 2000 las bajas rusas hasta el lunes, una estimación con la que coincidieron dos funcionarios europeos.

Altos funcionarios del Pentágono dijeron a los legisladores en sesiones informativas a puerta cerrada el lunes que las muertes militares rusas y ucranianas parecían ser las mismas, alrededor de 1500 en cada lado en los primeros cinco días, dijeron los funcionarios del Congreso. Pero advirtieron que las cifras –basadas en imágenes de satélite, interceptaciones de comunicaciones, medios sociales e informes de los medios de comunicación sobre el terreno– eran estimaciones.

Un hombre armado junto a un vehículo dañado en un puesto de control en Brovary, en las afueras de Kiev, Ucrania, el martes 1 de marzo de 2022.
Efrem Lukatsky

Un hombre armado junto a un vehículo dañado en un puesto de control en Brovary, en las afueras de Kiev, Ucrania, el martes 1 de marzo de 2022. (Efrem Lukatsky/)

A modo de comparación, casi 2500 soldados estadounidenses murieron en Afganistán durante 20 años de guerra.

Para Putin, el creciente número de muertos podría dañar cualquier apoyo interno que le quede a sus esfuerzos en Ucrania. La memoria rusa es larga, y las madres de los soldados, en particular, según los funcionarios estadounidenses, podrían recordar fácilmente los 15.000 soldados muertos cuando la Unión Soviética invadió y ocupó Afganistán, o los miles de muertos en Chechenia.

Rusia ha desplegado hospitales de campaña cerca de las líneas del frente, dicen los analistas militares, que también han supervisado las ambulancias que van y vienen de las unidades rusas a los hospitales de la vecina Bielorrusia, aliada de Moscú.

“Teniendo en cuenta los numerosos informes sobre más de 4000 rusos muertos en acción, está claro que está ocurriendo algo dramático”, dijo el almirante James G. Stavridis, que fue comandante supremo aliado de la OTAN antes de su jubilación. “Si las pérdidas rusas son tan significativas, Vladimir Putin va a tener que dar algunas explicaciones difíciles en su frente interno”.

Un hombre armado se encuentra cerca de una barricada durante una alarma de ataque aéreo en la plaza Maidan, en Kiev, Ucrania, el martes 1 de marzo de 2022.
VADIM GHIRDA

Un hombre armado se encuentra cerca de una barricada durante una alarma de ataque aéreo en la plaza Maidan, en Kiev, Ucrania, el martes 1 de marzo de 2022. (VADIM GHIRDA/)

El representante Adam Schiff, demócrata de California, presidente del Comité de Inteligencia de la Cámara de Representantes, añadió: “Va a haber muchos rusos volviendo a casa en bolsas de cadáveres y muchas familias rusas llorando cuanto más dure esto”.

En particular, los funcionarios del Pentágono y los analistas militares dijeron que era sorprendente que los soldados rusos hubieran dejado atrás los cuerpos de sus compañeros.

“Ha sido impactante ver que están dejando atrás a sus hermanos caídos en el campo de batalla”, dijo Evelyn Farkas, la principal funcionaria del Pentágono para Rusia y Ucrania durante la administración de Obama. “Al final las madres se preguntarán: ‘¿Dónde está Yuri? ¿Dónde está Maksim?”

El gobierno ucraniano ya ha empezado a responder a esa pregunta. El domingo, las autoridades lanzaron un sitio web que, según dicen, pretende ayudar a las familias rusas a localizar información sobre los soldados que puedan haber sido asesinados o capturados. El sitio, que afirma haber sido creado por el Ministerio del Interior de Ucrania, dice que ofrece vídeos de soldados rusos capturados, algunos de ellos heridos. Las imágenes y los vídeos cambian a lo largo del día.

“Si tus parientes o amigos están en Ucrania y participan en la guerra contra nuestro pueblo, aquí puedes obtener información sobre su destino”, dice el sitio.

El nombre del sitio, www.200rf.com, es una sombría referencia a Cargo 200, una palabra en código militar que fue utilizada por la Unión Soviética para referirse a los cuerpos de los soldados puestos en ataúdes revestidos de zinc para su transporte fuera del campo de batalla; es un eufemismo para las tropas muertas en la guerra.

El sitio web forma parte de una campaña lanzada por Ucrania y Occidente para contrarrestar lo que los funcionarios estadounidenses califican de desinformación rusa, que incluye la insistencia de Rusia, antes de la invasión, en que las tropas que rodean Ucrania estaban allí simplemente para realizar ejercicios militares. La información y la batalla por la opinión pública en todo el mundo han llegado a desempeñar un papel destacado en una guerra que ha llegado a parecer una contienda de David contra Goliat.

Esta imagen de satélite de Maxar tomada y publicada el 28 de febrero de 2022 muestra parte de un convoy militar y casas en llamas, al noroeste de Ivankiv, Ucrania.

Esta imagen de satélite de Maxar tomada y publicada el 28 de febrero de 2022 muestra parte de un convoy militar y casas en llamas, al noroeste de Ivankiv, Ucrania. (-/)

El martes, un alto funcionario del Pentágono dijo que unidades rusas enteras han depuesto las armas sin luchar después de enfrentarse a una defensa ucraniana sorprendentemente dura. En algunos casos, las tropas rusas han agujereado los depósitos de gasolina de sus vehículos, presumiblemente para evitar el combate, dijo el funcionario.

El funcionario del Pentágono, que habló bajo condición de anonimato para discutir los desarrollos operacionales, se negó a decir cómo los militares habían hecho estas evaluaciones –presumiblemente a partir de un mosaico de inteligencia que incluye declaraciones de soldados rusos capturados e intercepciones de comunicaciones– o qué tan extendidos podrían ser estos reveses a través del extenso campo de batalla.

Las imágenes de bolsas de cadáveres o ataúdes, o de soldados muertos y abandonados en el campo de batalla, dijo un funcionario de la administración Biden, serían las más perjudiciales para Putin en casa.

Los funcionarios ucranianos están utilizando los informes y las imágenes en las redes sociales de las bajas rusas para intentar minar la moral de las fuerzas rusas invasoras.

El lunes, el ministro de Defensa de Ucrania, Oleksii Reznikov, ofreció a los soldados rusos dinero en efectivo y una amnistía si se rendían. “¡Soldado ruso! Nos han traído a nuestra tierra para matar y morir”, dijo. “No sigan órdenes criminales. Les garantizamos una amnistía completa y 5 millones de rublos si deponen las armas. Para los que sigan comportándose como un ocupante, no habrá piedad”.

Por Helene Cooper y Eric Schmitt